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这家公司旨在治好美国人的手机上瘾症

这家公司想治好美国人的手机上瘾症

新应用可以推动更好的习惯,更多的透明度

插图Martin Gee

作者HALEY SWEETLAND EDWARDS

Boundless Mind的总部看起来好像是,由一个设计师为传承车库文化创造的。这家科技创业公司从加利福尼亚威尼斯海滩的一个车库中跑出来的。

3月份的一天早上,我访问了那里,有十几块屏幕,手机、平板电脑、显示器 -,见到了十几位工程师,他们都是留胡子的男性,其中一个戴着一顶牛仔帽。有人用蓝色的大写字母,在白板上写下了:You’re building amazing sh-t。

但是,这多少结束了硅谷的刻板。29岁的Ramsay Brown和32岁的T. Dalton Combs,是Boundless Mind的联合创始人。

他们并不是科技或传媒专业的大学辍学生; 他们是训练有素的神经科学家。与大多数科技企业家不同的是,他们并没有试图构建下一个将会病毒式传播的大事件。实际上,无限心灵的使命几乎恰恰相反。该公司希望破坏美国对技术的依赖。“曾经病原体和汽车正在杀死我们,”布朗说。“现在是芝士汉堡和社交媒体。我们已经习惯成瘾。 ”

每天,我们平均查电话47次 ,从睡醒开始,每19分钟一次,花费大约五个小时,他们的银色光芒总是凝视着。对于儿童的大脑,青少年的情绪或我们的民主制度的未来,所有这些屏幕时间意味着什么没有很好的共识。但是我们当中很多人都被这种感觉认为不好。去年,美国心理学协会发现,我们中有65%的人认为,定期拔下插头会改善我们的心理健康,2017年得克萨斯大学的一项研究发现,仅仅存在我们的智能手机,面朝下放在我们面前的桌子上,底切我们执行基本认知任务的能力。纽约大学心理学家亚当·阿尔特(Adam Alter)将目前科技痴迷的现状描述为“全面流行病”。

批评者认为,问题始于硅谷独特的商业模式,该模式依赖于我们保持在屏幕上。我们被粘在一个应用程序上的时间越长(一个昵称为眼球时间的值),其创作者通过向广告客户和其他人出售我们的个人数据并获取我们的个人数据而获得的金钱就越多。您和我不是Facebook或Google的客户; 我们是正在销售的产品。

这家公司想治好美国人的手机上瘾症

Boundless Mind成立于2015年,拥有10名员工,在威尼斯海滩附近的一个车库内运作

这种商业模式促使人们对所谓的说服技术产生了兴趣,这是一个相对较新的研究领域,研究如何使用计算机来控制人类的思想和行为。该领域利用神经科学和行为心理学的进展,推动了成千上万的应用程序,界面和设备的创建,故意鼓励某些人的行为(继续滚动),同时阻止其他人(传达周到的,细微的想法)。“如果说,20年前,我宣布我们很快就会创造出控制人类的机器,那么就会引起轩然大波,”斯坦福大学的行为科学家BJ Fogg写道,他是第一批认真研究计算机的学者之一影响人类的行为。但是现在他注意到,“我们被说服力的技术包围着。”

每个主要的消费科技公司都在运营 – 从亚马逊这样的庞然大物给建立下一个Candy Crush的唯一程序员 – 使用某种形式的说服技术。大多数时候,目标是毫不含糊的:公司希望让我们尽可能在他们的平台上花费尽可能多的时间。例如,Facebook的平台不是中立的。其设计人员可以确定哪些视频,新闻报道和朋友的评论显示在Feed的顶部,以及您通知新的通知的频率。Snapchat的界面将徽章分发给维护日常条纹的用户,这是一个精妙的系统,部分建立在人类充分研究的心理需求之上,以满足银行的进步。“你的孩子意志不强,因为他无法脱下手机,”布朗说。“你孩子的大脑被设计成让他留在他的手机上。”

在过去的一年里,硅谷内部人士对所有这种说服性技术的真实影响都提出了警告。前Google员工Tristan Harris和早期Facebook投资人Roger McNamee指责这些科技巨头故意制造令人上瘾的产品,不考虑人类或社会健康,而今年,两大Apple股东们公开呼吁该公司设计一款不易上瘾的iPhone。其他人则支持科技排毒的想法。在旧金山,像智慧2.0这样的“技术正念”会议,随着无技术私立学校,无需技术会议以及Moment和Onward等旨在帮助人们遏制其手机使用的应用程序涌现。在德国,包括大众汽车和宝马在内的越来越多的公司已经开始限制员工如何在数小时后发送或接收非紧急电子邮件,而在布鲁克林,一家小型设备制造商Light正在推广一种新的“笨手机”多于打电话。它已经作为手机销售,应尽可能少使用。

布朗和康巴斯对此表示同情,但他们也对所提出的解决方案深表怀疑。“我们没有摆脱这种东西 – 这是没有办法的,”布朗说。“曾经采用过的任何一种技术都不会被放回盒子里。”相反,他和科姆斯提出了一种不同的策略,出于硅谷的无情乐观:用火来灭火。为什么不利用Big Tech在其武器库中具有的那些同样强大的说服力技术,而不是将它们用于最大限度地增加眼球时间,而是用它们来促进一个健康的民主社会?

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科学家们还不知道如何每天使用智能手机几小时影响我们的大脑

作为多巴胺实验室于2015年成立的Boundless Mind已筹集150万美元,拥有10名员工和14位客户。但它的商业模式有挑衅的好处。“我们正在谈论精神控制 – 噢,我的天哪,对吧?”布朗说,他的眼睛模模糊糊地睁大了眼睛。“但是如果我们向你推销这些控制心智的工具来帮助人们摆脱阿片类药物呢?或者在更有意义的层面上与对方进行沟通?“布朗向我的电话表示,这就像我们之间的仲裁者一样。“我们已经知道如何设计你的大脑,成为一个很好的社交媒体用户,”他说。“为什么我们不能让自己的大脑成为你想成为的人?”

无限心灵的创始人在某些方面是对立的研究。布朗这两个人中更加喋喋不休的一个人,能够熟练地理解西海岸科技界对自我意识的非正式性。他用emojis(一只熊,一颗红心,一只太阳)在emojis上签名,在公司网站上将自己描述为一个“逃脱的马戏团熊”,并且倾向于胸针扣上领子的领子衬衫,露出棕褐色的胸毛。梳着布朗作为公司事实上的代言人的康布斯倾向于用数字和数据回答问题,他的手向附近的平板电脑抽搐。在我们遇到的两次场合中,他穿着羊毛衫,一路向上拉。但是他们都深信,在这个充满互动技术的世界里,我们的大脑无论复杂,都可以被劫持和编程 – 无论好坏。

这两人在南加州大学的神经科学专业毕业生中相遇。(布朗后来获得神经信息学硕士学位,梳理了神经经济学的博士学位)他们的友谊源于啤酒,在所谓的行为改变应用程序中相互失望 – 工具旨在帮助人们采取某些行动,像节食或戒烟。作为计算神经科学家,他们很清楚,尽管有任何好意,但这些产品忽视了丰富的神经生物学研究,显示了我们的大脑如何形成新的习惯。他们认为这种失败是一个市场机遇。“我们意识到,我们对人类行为从何而来,以及如何改变它有着不同寻常的理解,”布朗说。“不仅仅是某些纽约时报畅销书的水平 – ”做30天的事情,它会坚持!

有一天在他们的办公室里,布朗走到一个白板上,用橙色标记勾画出一个人脑的轮廓,然后转向脸上的梳子和我。他解释说,大脑听起来像他曾经是研究生助教,他有两条控制行为的基本神经通路。一个是结构性弱,但帮助我们做出有意识的,有意的决定,以实现我们的长期目标。另一种更自动,更容易表达。布朗在大脑中间画了一个橙色漩涡:基底神经节。当大脑得到某种外部提示时,例如Facebook通知的提示,通常在奖励之前,基底神经节会接受一阵多巴胺,一种与预期愉快相关的强大神经递质。他说,这个由三部分组成的过程 – 触发,行动和奖励 – 为大脑的基本习惯形成循环提供了基础。

这个循环仅仅是一个开始,Combs补充说,如果你想让某人建立一种新的行为 – “真正把它粘在一起” – 计算机工程师可以利用各种不同的积极反馈,比如社会认可或者是一种进步的感觉,以建立在这个循环上。一个简单的诀窍是为用户提供奖励,比如在不可预知的时间从朋友那里得到的点数或新喜欢的级联。Combs解释说,人脑在预期有奖励时会产生更多的多巴胺,但不知道何时会到达。心理学家将此称为具有可变奖励的行为改变。梳子和布朗称它为工程“惊喜和喜悦”。

目前广泛使用的大多数诱人应用程序和网站都是为了利用这种习惯形成循环而设计的。例如,Snapchat在很大程度上依赖于触发 – 行动 – 奖励triumvirate,也使用强大的技巧让用户每天打开应用程序。当两个人互相发送和接收快照时,都会在名称旁边接收表情符号,并在每24小时打上一个数字,表明两者保持连接的时间。如果一旦错过了一天,都会失去火焰。这个界面虽然很有趣,却能够利用心理学家称之为进步效应的东西。由于担心他们的银行存款清理不足,青少年在休假前将其登录信息交给了朋友。

Pinterest是硅谷最早聘用行为心理学家与设计师一起工作的公司之一,以不同的方式在我们的心理学上发挥作用。它的界面,以无缝滚动的图片排列成交错的拼图状图案,是人类的薄荷。它可以确保用户始终看到下一个内容的局部图像,这引发了我们的好奇心,并剥夺了我们的任何自然停止点,同时提供了无尽的新内容。布朗和康布斯将此称为“无底碗”设计,参考2005年康奈尔大学的一项研究,发现参与者在碗里偷偷自我补充时吃了73%多的汤。许多其他应用程序使用类似的界面。无论您在Facebook,Instagram或Twitter上向下滚动多长时间,无论您花费多少时间观看YouTube或YouTubeNetflix总是有更多的内容提供给自动播放。

当然,这些心理手段并非全新。广告商,工作室制作人,魔术师和推销员,仅举几例传统上通过说服谋生的人,长期以来一直依赖于人类心灵的脆弱性。例如,没有时钟或外部窗口的娱乐场旨在消除外部停止线索,这应该不是什么秘密。或者,老虎机在脑海中设有赌徒的多巴胺受体。

专家说,今天发生的事情与众不同,原因很简单,我们以前从来没有像智能手机那样的技术。与电视广告或广告牌不同,这些袖珍超级计算机不断与我们在一起,在工作中,在床上,在我们的孩子的游戏中。不像老式的媒体,它们本质上是被动的,我们的智能手机主动监视着我们; 他们跟踪我们的步骤,记录我们的GPS位置,记录附近的设备,并提交我们的点击,喜欢和评论。这些数字面包屑随着时间的推移而积累,为科技公司装备了关于我们每个人的惊人准确信息。然后,产品设计师使用这些数据以及机器学习工具来研究我们如何对特定界面,奖励和投入做出反应,并确定我们行为中的模式。这让他们可以更准确地预测布朗说,我们将来如何应对。

当游戏公司Zynga在2009年首次推出流行的社交网络游戏FarmVille时,它的设计师仔细研究了它是如何被玩的,Gabe Zichermann说,游戏化的杰出专家之一。他们分析了用户的数据,以确定例如玩家忍耐或超出等级需要多长时间。然后,他们调整界面以反映这些调查结果,使其变得更加令人沮丧 – 这样用户就可以付钱跳过一个级别或奖励,向有放弃危险的用户提供免费赠品。

Zichermann说,同样的过程今天仍然发生,直到现在 – 接近10年后 – 才更为精确。随着云计算变得越来越便宜,机器学习工具变得更容易使用,即使是小型科技公司现在也可以在细粒度上分析用户的行为。这使得他们不仅能够识别哪些因素会影响典型用户的参与度,而且还会识别哪些因素对每个用户个人影响最大。换句话说,今天的应用通常具有高度的自适应性,根据过去的工作情况,为每个用户部署一套独特的奖励和反馈。“这非常有效,”Combs说。“如果你设定了某人的行为的后果,并将这些后果与学习机器相关联,以便根据各个标记后果发生变化,

在1990年代中期帮助开创基于计算机的说服技术研究领域的行为科学家弗格在他1998年的斯坦福大学博士论文中警告说,这项工作可能带来伦理问题。但多年来,许多外部人士都把他的研究视为如何创建令人上瘾的应用程序的说明手册。一位前学生,Instagram创始人Mike Krieger,在参加Fogg的项目时提出了他着名的粘性照片共享应用程序的设计。另一位参加过Fogg专业培训的年轻企业家,Hooked:How to Build Habit-Forming Products的作者Nir Eyal现在在旧金山举办年度习惯峰会。为参加为期三天的会议支付高达1,700美元的参与者,将就如何设计“习惯形成产品”给出“实际步骤”。

Zichermann说,这个想法 – 应用程序开发人员彼此竞争以创造更多令人上瘾的产品 – 并不是一个令人尴尬的秘密,因为它是一个起点。“人们总是试图制造’尿布产品’,”他说。“这个想法是,’让事情变得如此令人上瘾,他们甚至不想起来撒尿。’”在去年4月份的收益电话会议上,Netflix首席执行官里德黑斯廷斯告诉投资者,他们公司的主要竞争是客户的睡眠。“当你从Netflix观看节目并沉迷于它时,你会熬夜,”他补充说,“我们正在与睡眠竞争。所以,这是一个非常庞大的时间。“

Brown和Combs在说服技术方面没有问题。这是他们的面包和黄油。他们的反对意见是它主要被科技巨头用来增加眼球的时间。布朗指出,对企业利润有利的东西不一定对人类健康或社会有益,并补充说:“这就是这种对话必须开始的地方。”

无限思维的商业模式是开发新版本的相同说服工具,并结合大型科技公司已经使用的机器学习,然后将其出售给非营利组织和促进教育,健康或社会福利的公司。无限心智收费非营利组织和新创业公司每月99美元; 大公司的费用从每月499美元开始。Boundless Mind的新客户之一AppliedVR为全国190家医院的慢性和急性疼痛患者提供虚拟现实治疗。其产品之一是虚拟游戏,通过挑战他们在虚拟世界中向熊拍摄小红球,帮助患者管理术后疼痛。为了使治疗起作用,AppliedVR联合创始人Matthew Stoudt解释说,患者最终必须找到界面上瘾,至少在某种程度上,在Boundless Mind接待一位新客户之前,Brown和Combs与他们的团队讨论潜在客户如何使用其工具的道德规范。他们在博客上发布了六个问题 – 其中包括“为发布商带来价值的行为是否能够为用户带来价值?” – 部分原因是为了让自己负责。去年,他们拒绝了一个来自马投注网站的客户,一个决定,为无边思维资助的纽约风险投资家Esther Dyson称赞。她说,虽然公司规模还很小,估值约为500万美元 – 戴森,其他投资者愿意将现金放在桌面上,如果这意味着“做正确的事情”。“他们需要抵制将他们的技术用于错误目的的诱惑。”

说起来容易做起来难。在我与戴森通电话的时候,Facebook的受到抨击的首席执行官马克扎克伯格发布了他的第一份公开声明,因为有消息称,数据公司剑桥分析公司在未经他们许可的情况下使用了数百万人的私人Facebook数据来帮助2016年特朗普活动。(该公司最初表示已提高了5000万份档案; Facebook此后将其数量修改为8,700万份。)表面上,Facebook丑闻涉及个人数据的利用。但从另一个角度来看,这是关于通过有说服力的技术有意识地积极培养和收集这些数据。

自从十多年前推出以来,Facebook在利用眼球时间方面一直处于无人能及的地位。到2016年,用户每天平均花费50分钟,这是平均人们闲暇时间的一部分,在其平台上有三个平台:Facebook,Instagram和Messenger。在每次互动中,用户都留下了自己的数字痕迹,它们共同创造出个人身份的详细肖像。Facebook销售广告商,政治活动和其他微博访问。

近几个月来,随着Facebook面临压力,扎克伯格表示公司的重点已经发生了变化。“我认为我们的责任不仅仅是建设人们喜欢的服务,而且还要建立对人有益,对社会有益的服务,”他在参议院证词中说,4月10日。Facebook发言人没有回应TIME提出的关于在平台上使用说服技术的问题。但她强调了公司经过仔细调整的界面的一些最新调整,这对我们的行为产生了深远的影响。该公司现雇佣一群社会心理学家,现在对病毒视频进行降级,例如,此举在2017年最后一个季度导致用户在该网站上每天花费5000万个小时。

当谈到Facebook对我们生活的影响时,这些调整可能是一件好事。但是他们并没有解决这个基本问题 – 技术公司,无论大小,现在都在对我们数十亿人看到和听到的事情,我们如何交流以及最终如何表现我们的行为进行非凡控制。牛津大学心理学家Andrew Przybylski指出,我们还没有关于屏幕时间是否与抑郁症有关或者儿童大脑如何受到技术影响的强大的同行评议研究。这主要是因为像Facebook这样的大型科技公司拥有的庞大的用户行为数据库是专有的。“他们拥有迄今为止最丰富的社交数据库,我们无法触及它,”Przybylski说。“我们花了很多时间与他们打交道,但对我们的分析发生在闭门造车之后。”

Brown和Combs希望Boundless Mind提供了一些平衡。通过开发说服技术工具“然后将它们发布给每个人,”布朗说,他们想要平衡竞争环境。“否则,它只是被困在Facebook内部,只有他们才能使用它。”随着虚拟现实变得越来越无处不在,有说服力的技术将变得越来越精确,个性化和有效,Brown和Combs说。尽管许多人将即将到来的未来视为反乌托邦,但他们认为这是有希望的。这意味着我们有能力设计我们想要的社会,Brown说。“我们有能力控制我们的思想,”他说。“这真是一份礼物。”

更正:这个故事的原始版本误述了牛津大学心理学家的名字。他是Andrew Przybylski,而不是Adam Przybylski。

本文刊登在2018年4月23日的时代周刊。

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